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La NASA se abre al uso comercial de la Estación Espacial Internacional

Hasta ahora, los turistas espaciales que, desde Dennis Tito en 2001 hasta Guy Laliberté en 2009, habían permanecido en la Estación Espacial Internacional, lo habían hecho de la mano de Roskosmos, la agencia espacial rusa, que participa en la administración de dicha Estación, con el apoyo de Space Adventures, la primera agencia de viajes espacial del mundo. La NASA, a pesar de que en un informe de 1998 elaborado junto con la STA ya hablaba de que se debía prestar mucha atención a los negocios turísticos en el espacio, siempre pareció oponerse al turismo espacial. De hecho, el vuelo de Tito encontró una fuerte oposición por parte de la NASA y, si llegó a volar, fue porque Roskosmos amenazó con dejar de cooperar en la construcción de la Estación.

Por diversos motivos, las cosas han cambiado en la actualidad, y la NASA acaba de anunciar el pasado 7 de junio que, de existir el mercado suficiente, permitirán anualmente hasta dos misiones privadas cortas, es decir, con una duración máxima de un mes, a la Estación Espacial Internacional. Recordando la historia del turismo orbital, tenemos que las estancias turísticas en dicha Estación nunca sobrepasaron los quince días, de modo que estas misiones apoyadas por la NASA podrían ser mucho más duraderas que todas las llevadas a cabo hasta ahora.

Evidentemente, la apertura de la Estación al sector privado no se limita al turismo. De hecho se habla de numerosos proyectos dedicados a cuestiones como manufactura en microgravedad, investigación de materiales y cosas por el estilo. Sin embargo, quienes conocemos el turismo, no dudamos del poder de esta actividad, que contribuye aproximadamente con el 10% del Producto Interior Bruto mundial, para adquirir un papel preponderante en este movimiento de apertura de la EEI.

Las naves que te llevarían a la EEI como astronauta privado en esta modalidad ya no son las conocidas Soyuz rusas, sino los vehículos desarrollados en el marco del Programa de Tripulación Comercial, diseñados y operados por compañías norteamericanas (en concreto SpaceX y Boeing, las empresas que en 2014 obtuvieron los contratos para el desarrollo de los mismos y que en la actualidad siguen trabajando en ello) y que serán certificados por la NASA una vez cumplan con todas las pruebas de vuelo tripulado. Con respecto a los precios, ya te imaginarás que no son nada baratos: la estancia saldrá más o menos en 35,000 dólares diarios, así que si tienes planeado viajar, es mejor que vayas ahorrando desde hoy mismo…

Este movimiento de apertura debe entenderse en el contexto del objetivo que tiene la NASA de llevar la primera mujer a la Luna en 2024, así como de establecer un ecosistema económico sostenible en la órbita baja terrestre (LEO, por sus siglas en inglés). Ello fortalecerá los vínculos entre las empresas y el Gobierno, permitiéndole también a éste conseguir muchos productos y servicios (entrenamiento de astronautas, pruebas de material, investigación de todo tipo) a un costo mucho más bajo, lo cual ayudará a conseguir más rápidamente el objetivo deseado. En otro lugar, la NASA afirma que comercializar LEO es ni más ni menos “el próximo paso en la exploración y la expansión de la humanidad hacia el sistema solar”.

La comercialización del espacio exterior es un tema que requiere un gran debate, desde múltiples disciplinas, incluyendo la ética. Sin embargo, parece que tal y como están hoy las cosas, tal y como está organizado nuestro mundo, resulta un paso ineludible si queremos proseguir en nuestro camino al espacio. Por ello, este anuncio de la NASA debe tomarse como la gran noticia que es.

José María Filgueiras Nodar

Sobre la quiebra de XCOR Aerospace

El pasado noviembre de 2017, XCOR Aerospace se declaró en quiebra, de acuerdo con el Capítulo 7 de la legislación estadounidense, que obliga a liquidar todos los activos de la compañía para pagar sus deudas. Habría mucho más que decir, desde luego, y tal vez escriba sobre ello más adelante. Pero, de momento, mi reflexión se centrará en ese viejo chiste que dice: “la mejor forma de hacerse millonario con el turismo espacial… es comenzar billonario”.

Junto con Virgin Galactic, XCOR era la empresa que los estudiosos del tema (por ejemplo, Erik Seedhouse en sus libros) consideraban más cerca de lograr su objetivo de enviar turistas humanos al espacio. Desde su fundación en 1999, se había destacado por tener un equipo humano de muy alta calidad, con técnicos de primer nivel, comenzando por su presidente Jeff Greason y su ingeniero jefe Dan De Long. Asimismo, su nave, el Lynx, y el esquema de vuelo que ofrecían a los turistas (volar al espacio en despegue horizontal, al lado de quien fue comandante de la lanzadera espacial, Rick Searfoss), eran opciones terriblemente atractivas. La empresa, además, había realizado miles de disparos de cohetes y acumulado un tiempo muy relevante de uso de sus motores. Por si ello fuera poco, XCOR había conseguido todos estos logros a un costo mínimo, gracias a su capacidad de innovación.

En 2015 salieron de la compañía tres de sus fundadores, para dedicarse a otros proyectos. En 2016, teniendo a John Gibson como gerente general, la empresa comenzó a despedir a su personal. Y en noviembre de 2017 se fue a la quiebra.

Las compañías que ahora quedan “en punta” en la carrera hacia el turismo espacial suborbital serían la sempiterna Virgin Galactic, siempre en las apuestas, desde tiempos del Premio Ansari; y Blue Origin, que en los últimos años ha mostrado sus músculos con mucha intensidad, como ya hemos comentado en este blog. Ambas empresas tienen algo de lo que carecía XCOR: dos multimillonarios al frente, con enormes bolsillos capaces de sostener a la compañía en esta incierta fase de su desarrollo.

No sé lo que sucederá de cara al futuro, sobre el cual existen muchas incógnitas, pero por el momento este hecho parece ser fundamental para la supervivencia de las empresas de turismo espacial.

Una réplica del Lynx, la nave espacial de XCOR (foto de 24oranges.nl, tomada de Wikipedia Commons)

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Este blog está destinado a presentar el turismo espacial a todo el público de nuestro idioma. El turismo espacial es una realidad desde el año 2001 y cada vez nos estamos acercando más a una fase del mismo mucho más democrática, en la cual ya no sólo esté al alcance de unos pocos multimillonarios.

Desde luego, para llegar a esa fase se necesita conocer mucho mejor al mercado potencial, y eso es precisamente lo que se está buscando hacer para el caso de México, concretamente en la página http://turismosuborbital.wix.com/encuesta

Esta encuesta diseñada por una estudiante oaxaqueña de turismo, Angélica Piñón, trata de encontrar el potencial del mercado de turismo espacial suborbital en México, así como de entender mejor el comportamiento de los posibles competidores.

Ayudémosle a obtener los datos necesarios para tener una perspectiva real de lo que piensan los mexicanos acerca de esta nueva forma de hacer turismo, que en el futuro puede llegar a ser tan común como el ir a la playa.

José María Filgueiras Nodar