Fosfina en Venus y turismo espacial

La noticia impactó a todo mundo. Y es que los datos son los que son, y vienen además muy contrastados, por más que, desde luego, requieran de mucho, muchísimo trabajo ulterior. Como ya tod@s sabemos, un equipo internacional ha detectado fosfina en la atmósfera de Venus. En este enlace pueden ver el artículo, no se pierdan la Información Suplementaria, donde se discute en detalle la hipótesis de la vida en Venus, así como las demás posibilidades de producción de fosfina.

Según dicen los científicos, la maloliente fosfina es una molécula que, en las condiciones actuales del conocimiento, se asocia de modo directo con la actividad biológica. De modo que las cartas de la vida extraterrestre se han vuelto a poner sobre la mesa. Y no en Marte, planeta que concentraba gran parte de las apuestas, sino en ese gemelo malvado de la Tierra que es Venus (donde también, por cierto, se llevaba décadas contemplando esa posibilidad, si bien restringida a la atmósfera, no a las temperaturas infernales de la superficie del planeta). Probablemente, en las oficinas de varias agencias espaciales ya se estén discutiendo los detalles para nuevas misiones a Venus, o retomando misiones que estaban abandonadas en algún cajón.

Desde luego hay que ser extremadamente cautelosos. La posibilidad de que exista vida extraterrestre (o vyda, según la caracterización renovadora de Bartlett y Wong, disponible aquí) es algo terriblemente emocionante, pero es mejor esperar y ver cómo se desarrollan los acontecimientos. Pase lo que pase, seguro que se van a descubrir muchas cosas acerca de Venus, acerca de la química planetaria, etc., etc.

Seguro también que hay conspiranoicos diciendo que todo esto tiene que ver con el coronavirus. “¿Descubren algo así en plena pandemia? Tiene que ser una maniobra”. Yo creo, simplemente, que la noticia llega en un buen momento. Es decir, no me parece que sea un buen momento en general (de hecho, es justo al revés), pero sí un excelente momento para las buenas noticias, que adquieren más carisma en una situación como la presente, con toda la gente encerrada, mirándose al ombligo y pensando cosas horribles.

¿Cuáles son las implicaciones de este prometedor hallazgo para el turismo espacial? La primera es que el espacio ha vuelto a estar en la primera página de los periódicos, en los informativos, ha incendiado las redes sociales… Y eso siempre es bueno. En este caso, parece un excelente espaldarazo para la exploración espacial. Este tipo de noticias hacen que la sociedad vuelva a interesarse por el espacio, lo cual es siempre beneficioso para el turismo espacial.

Otra implicación se refiere a las vocaciones científicas que aparecerán ante una noticia como la presente, no digamos ya si en algún momento se llegase a confirmar la existencia de vida en Venus. Puedo imaginarme a muchos y muchas alumnas de preparatoria decidiendo en estos mismos días que van a estudiar Física o Bioquímica, sólo a causa de esta noticia. Y a cientos de niñxs que, debido a la misma, descubrirán por primera vez  el poder y la belleza de la ciencia. Este asunto de las vocaciones científicas creo que es de vital importancia, por supuesto para el turismo espacial, pero también para el futuro de la especie. A pesar de los problemas que sin duda existen, pocas empresas humanas son tan nobles como la ciencia.

Una tercera tiene que ver con los posibles flujos de inversión hacia la exploración espacial, los cuales pueden ser canalizados hacia empresas privadas, teniendo en cuenta el modo en que algunas de éstas (por ejemplo Space X) se han involucrado con las agencias gubernamentales. Si un mayor interés por el espacio hace que se produzcan más misiones, el papel de las empresas privadas podría fortalecerse. En cualquier caso, también se hará patente la necesidad de seguir abaratando los lanzamientos.

Por todo ello, el descubrimiento de fosfina en Venus, más allá de su alcance científico, debe ser visto como una excelente noticia para el turismo espacial.

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